Седемкратният световен шампион в снукъра Стивън Хендри се завръща в голямата игра в началото на следващата седмица.

За феновете в играта на зеленото сукно Хендри е икона. Той излезе на голямата сцена безбожно "зелен", спечелвайки първата си световна титла през 1990-а на 21 години. Това го направи най-младия шампион на планетата, а купата бе вдигната от него още шест пъти до края на миналото десетилетие.

Големият шотландец, един от най-великите в играта, изненадващо обяви, че отново ще се конкурира с най-добрите в света, като ще играе на турнира в Гибралтар, който започва в понеделник. Хендри ще се изправи срещу Матю Селт в първия кръг, а това ще е първият му професионален мач от от 2012-а, когато загуби от Стивън Магуайър на Световното първенство. Подобен тип завръщане е изключителна рядкост в какъвто и да е спорт.

Каква е мотивацията на един от най-големите да играе отново на 52-годишна възраст след толкова дълга пауза? Възможно е и парите да играят своята роля. В кариерата си Хендри заработи девет милиона лири от наградни фондове, ако спечели първия си мач в Гибралтар, ще заработи скромните 2000 паунда. За по-големи суми още е рано да се говори.

Или Златното момче просто иска отново да усети тръпката от това да се състезаваш с най-добрите. В последните години той бе телевизионен коментатор и анализатор, и вероятно докато е гледал, си е казвал: "тези от новата генерация не са нещо повече, мога да ги победя".

Независимо как се справи в гибралтарския турнир, Хендри ще се впусне и в квалификациите за Световното първенство в Крусибъл през април. Те със сигурност няма да са ниска летва за него. Формата му далеч още не е оптимална, тъй като през миналата година загуби тежко полуфинален мач в турнира на ветераните срещу Джими Уайт. Уайт още е професионалист, но не е минавал трети кръг в ранкинг турнир от 2004 година.

Хендри заяви, че няма никакви очаквания откъм позитивни резултати при завръщането си. През септември миналата година той прие двегодишна карта от шефа на Световния снукър тур Бари Хърн. Тя му позволяваше да се завърне когато пожелае в този период, но на няколко пъти шотландецът отказа дати за големия момент. Вероятно е искал да се подготви оптимално за важния миг. Ето, че той дойде.

Неговите бъдещи съперници определено не го считат за кой знае каква заплаха. Даже напротив. Това личи и от изказването на опонента му в Гибралтар Матю Селт, който освен това е негов близък приятел. Двамата често играят голф и разговарят всеки ден. Символично е, че именно Селт ще е част от голямото завръщане. Хендри шеговито заяви, че опонентът му ще бере голям срам, ако загуби.

"За някой, който доминира снукъра в продължение на десетилетие, да се постави в позиция, в която няма да е на обичайните си стандарти, е странно защо Хендри ще се подложи на това. Питал съм го и не съм получавал задоволителен отговор. Не мога да си го обясня, но той заслужава несравнимо уважение, защото поставя наследството си под прицел.

Това, което Стивън ще се опита да направи, е голяма крачка за него. Искрено се надявам да се наслади на завръщането си. Но ако ще се разочарова от загубите, не трябва да се завръща. Ако ще се наслаждава на мачовете и тренировките, всички в снукъра ще имат полза от това", заяви със 17 години по-младият Селт, който ще се надява да вгорчи завръщането на своя приятел.

Световният шампион от 2019-а Джъд Тръмп бе далеч по-директен с негативната си прогноза за предстоящите резултати на Хендри:

"Ще съм изненадан, ако постигне някакви победи. Не знам дали ще се отнесе сериозно при завръщането си или просто иска да се забавлява. Всеки би се затруднил след толкова дълго отсъствие. Във времето, в което Стивън се отказа, нивото вече се покачваше и още тогава го затрудни. Затрудняваше го, че Рони О'Съливан, Джон Хигинс и Марк Уилямс започнаха да го побеждават".

Към този момент Хендри има 75 титли като професионалист, което го държи гордо на втората позиция във вечната класация зад Стив Дейвис. Шотландецът доскоро държеше рекорда и за най-много титли от ранкинг турнири преди да бъде задминат от Рони О'Съливан през 2020-а. Хендри все още държи върховите постижения за най-много серии от сто точки в един мач (7), най-много в един турнир (16) и най-много години като №1 в света. Трудно е да си представим, че ще подобри още нещо в следващите няколко месеца.

Мнозина поставят О'Съливан пред Хендри за званието най-велик играч на съвременната снукър епоха и вероятно са прави заради харизмата и ексцентризма на Ракетата. Това не променя факта, че завръщането на Хендри е вълнуващо събитие за играта и не може да остави никой свързан с нея безразличен.

Въпросът е доколко едно такова решение е подтикнато от натуралния стремеж да се конкурира с най-добрите. Не е в ничий интерес мотивацията да е финансова или нещо подобно. Все пак Хендри поставя славата си под риск, както се изказа неговият съперник. 

Но какво каза самият Хендри, който преди години идва да играе демонстративни мачове и в България?

"На тренировъчната маса удрям топката по добре отколкото преди да се пенсионирам, но това не означава нищо. Трябва да имаш тази прецизност в мачовете и това ще ми отнеме време. Нямам никакви очаквания за това, което ще се получи, но ще видим" - така лаконично описа състоянието си дни преди мача със Селт.

Би било фантастично, ако поне за няколко фрейма се завърне онази магия, с която стана любимец на милиони по света. 

Тогава ще знае, че си е заслужавало...