Преди 174 година, на 23 септември 1846 година е открита планетата Нептун. Това обаче става без преки наблюдения. Вместо това са използвани единствено математически изчисления, доказващи съществуването на отдалечена 8-а планета, която е по-масивна от Земята.

Всъщност учените са почти убедени, че Нептун е наблюдаван с телескоп през 1612 от Галилео Галилей, който обаче класифицирал обекта, като звезда.

Калкулациите на Юрбен Льоверие показвали не само наличието на голямата планета, но и относителните ѝ координати в небето. Наблюдението на нептун е осъществено именно вечерта между 23 и 24 септември преди 174 година, като е направено от астронома Йохан Готфрийд Гал.

Разликата между действителната и предвидената от Льоверие позиция на планетата е само 1°.

Година преди наблюдението, през 1984 година британецът Джон Коуч Адамс също прави изчисления показващи наличието на голяма планета, но предположението за местоположенията му са доста по-неточни.

След откритието на 8-ата планета започват спорове за името ѝ. Франция започва да я нарича Льоверие, Йохан Гал предложил името Янус, а във Великобритания приемат името Океан. Русия предлага неутралното Нептун, като в крайна сметка именно това име се налага от астрономите.

Всъщност Льоверие първо предлага името Нептун, но после го оттегля, за да предложи своето собствено име. Решението му идва на фона на факта, че откривателя на Уран, британеца Уилям Хершел, също нарекъл планетата на себе си, а името Уран се наложило по-късно.

Открита през далечната 1846, Нептун е посетена едва през 1989 година, когато покрай нея преминава сондата "Вояджър 2", която прави детайлни снимки.

Вижте най-добрите снимки на Нептун >> >> >>

Именно благодарение на сондата се разбира, че ветровете на Нептун бушуват със скорост около 2100 км/ч - почти два пъти по-бързо от скоростта на звука. Заснето е и Голямото тъмно петно - огромна буря с размери като на Земята. През 1994 година обаче Хъбъл открива, че петното е напълно изчезнало, като се е породило подобно образувание в северното полукълбо на планетата. Това само показва колко динамична е атмосферата на Нептун - много повече от тази на останалите газови гиганти.

Учените са изумени от Нептун, защото планетата има сходни размери и е съставена от същите вещества, от каквито и Уран. Но Уран и Нептун не биха могли да са по-различни. Цветът на Уран е блед зеленикаво-син, а ветрове почти липсват. Точно обратното е на тъмно-синия Нептун.

Една орбита около Слънцето отнема 164,9 години, а сезоните на Нептун траят по 40 години всеки. Температурите на Нептун са изключително ниски - около -220 градуса по Целзий.

Атмосферата е съставена от предимно от водород и хелий със следи от метан и малко амоняк. С увеличаване на дълбочината в слоевете обаче, метанът и амонякът нарастват и вземат превес. Температурата в центъра на Нептун е около 7 000 °C или повече от повърхността на Слънцето.

Нептун има бледи и вероятно прекъснати пръстени, както и 13 луни. От спътниците на планетата обаче основната маса се дължи на Тритон - една от най-интересните луни в Слънчевата система.

Тритон е открит 13 дена след Нептун и официално е най-студеният обект в Слънчевата система, с температури около −235°C. За разлика от всички други планетни спътници в Слънчевата система, Тритон има ретроградна орбита, което означава, че той по-скоро е прихванат отколкото формиран и най-вероятно преди е бил планета-джудже в Пояса на Кайпер.

Поради ретроградната си орбита, луната се забавя и приближава към Нептун и след милиони години ще бъде или погълната от планетата или по-вероятно ще се разпадне, за да формира пръстени, като тези на Сатурн.

Тритон е интересен и с това, че има крипто вулкани и евентуално океан от течна вода под повърхността си.

През следващите 10 години НАСА не предвижда изпращането на сонда около Нептун, а в основния фокус на агенцията са проучването на ледените луни на Юпитер и Титан. Така в най-добрия случай сонда към Нептун може да бъде изстреляна в края на 20-те или през 30-те години, което означава, че нови данни за планетата и нейната луна Трутон ще има не по-рано от 2040 година.