В първите 2 милиарда години от своя живот, Земята редовно се е сблъсквала с големи астероиди. Учените знаят, че това е довело до значителни промени в състава на планетата, но досега не знаеха как ударите са повлияли на древната ни атмосфера.

Изследване на разтопени частици в земната кора разкри, че астероидните удари са били толкова многобройни, че са забавили насищането на земната атмосфера с кислород.

Учените са проучили частици, наречени ​​ударни сфери. Те се създават, когато астероид се блъсне в Земята, генерирайки толкова интензивна топлина, че кората се топи и се пръска във въздуха. Когато материалът се утаи, охлади и се втвърди, той образува слой от сфери в кората на планетата.

През последните години много повече от тези сфери бяха открити в сондажни ядки и изкопи, което от своя страна означава, че скоростта на сблъсък на астероиди може да бъде 10 пъти по-висока от смятаното преди.

Как, кога и защо земната атмосфера е станала богата на кислород е един от най-важните въпроси за учените. Повечето многоклетъчни организми на Земята не могат да живеят без кислород; без него вероятно нямаше да сме тук.

По неясни причини, атмосферата ни не е богата на кислород до Голямото окислително събитие, свързано с появата на фотосинтезиращите цианобактерии преди 2,4 милиарда години.

Учените заключват, че честите сблъсъци с астероиди са премахнали ограничените количества кислород, присъстващи в ранната атмосфера. 

"Астероиди с големина от над 10 километра са се блъскали в планетата ни на всеки 1,5 милиона години. Те са премахвали натрупваните по геологичен път количества кислород", споделя Симон Марчи, един от учените в изследването.