Самолет прави първия трансконтинентален полет над Атлантическия океан през 1919 година. Той обаче е твърде малък, некомфортен, а местата в него са само две. На 15 октомври 1928 година е осъществен първият пътнически полет между Стария и Новия свят.

Вижте с какво е осъществен първият пътнически полет между Европа и САЩ >> >> >>

Пътниците са 20, а за комфорта им се грижи ресторант с кухня и зала за танци. Полетът е направен не от самолет, а от дирижабъл.

Златна треска за "Въздушните кораби"

Фердинанд фон Цепелин създава първия дирижабъл с метална конструкция през 1900 година. Вместо горещ въздух, дирижабълът е напълнен с водород. Така започва ерата на "въздушните кораби".

Дирижаблите, наричани още цепелини на името фон Цепелин, се използват за цивилни цели, но Първата световна война променя това. Тя ускорява развитието на технологията, а дирижаблите започват да имат по-голяма товароносимост. Причината е, че Берлин използва дирижаблите като бомбардировачи.

През 1917 година от летището в Ямбол, България е осъществен първият междуконтинентален полет с дирижабъл. Немският транспортен военен цепелин LZ 104 лети 6 300 километра до столицата на днешен Судан - Хартум, след което се връща обратно в страната ни.

Летището за дирижабли в Ямбол

Германия губи Първата световна война, но остава пионер в света на "въздушните кораби". През 20-те години на миналия век се ражда идеята те да се използват за бърз и комфортен превоз на пътници от Европа до САЩ.

Светът попада в същинска треска за "въздушни кораби", като всички богати или силни държави започват проекти за създаването на мащабни дирижабли, които да кръстосват планетата.

Граф Цепелин

През 20-те години на миналия век в курортното градче Фридрихсхафен, Германия започва строителството на най-големия дирижабъл по това време. Стартът на проекта е даден през 1926 година, а изработването на алуминиевата конструкция, кабината, двигателите, салоните и балоните отнемат две години.

Любопитен факт е, че балоните, които по-късно се пълнели с водород, не били от гума или силикон. За изработката им се ползвало малка част от червото на вол.

"Граф Цепелин" над Берлин

Дирижабълът е наречен "Граф Цепелин". Той има дължина от 236.6 метра. За задвижването отговарят пет 33-литрови 12-цилиндрови двигателя на Maybach, като всеки е с мощност от 550 к.с.

Максималната скорост на "Граф Цепелин" е 128 км/ч, а въздушният кораб може да носи 15 000 полезен товар на дистанция от 10 000 километра.

Пътниците могат да са максимално 24 души и са настанени в каюти. За нуждите им са осигурени баня и химически тоалетни. Те разполагат с луксозен ресторант, като помещението служи и за танцова зала. "Въздушният кораб" има и панорамни прозорци.

Ресторантът на "Граф Цепелин"

Междувременно екипажът спи на хамаци, а по време на полета двигателите имат нужда от механик, който трябва периодично да излиза от дирижабъла и да отива до тях по стълба във въздуха.

Първият пътнически полет между Европа и САЩ

"Граф Цепелин" е създаден изцяло за мирни цели. Той прави първия пътнически полет през Атлантическия океан, изпреварвайки с 11 години първия комерсиален полет със самолет между САЩ и Европа.

Близо 9 926 километра са изминати за 111 часа и 44 минути, което е рекордно бързо за 1928 година. Дори най-бързите кораби плавали повече от две седмици. Билетите за цепелина са скъпи и равностойни на 11 000 долара към днешна дата.

"Граф Цепелин" претърпява авария по време на първия пътнически полет. Силен вятър къса част от брезента на дирижабъла. Липсата на сигнал, кара мнозина да мислят, че цепелинът е катастрофирал, но екипажът се справя успешно с трудностите.

Дирижабълът лети над Средиземно море, а по време на световната си обиколка е посрещнат от 250-хилядна тълпа в Токио и над 100 000 души в Москва. Цепелинът лети и над Северния полюс и Африка.

"Граф Цепелин" над стадиона "Уембли"

"Граф Цепелин" минава и над България. Той прелита над столицата ни на 16 октомври 1929 г. и е посрещнат с камбанен звън. Дирижабълът става повод за много анекдоти, а бардът Стоян Миленков му посвещава песен, която става много популярна в София.

"Ах, цепелина, над нас премина,
 Какъв голям е, крещи Ирина,
 как се издигна, о, Боже мой.

Без виза, без формалност - това е нахалност,
премина цепелина над нашта родина."

И докато в софийските кафета и кръчми се пеела шеговитата песен, то "Граф Цепелин" останал в небето над столицата ни само 20 минути, след което изчезнал над Стара планина.

Краят на дирижаблите

Мнозинството от цепелините използват водород, а не хелий за своите балони. Разликата между най-лекия и втория най-лек газ е малка, но достатъчна, за да направи комерсиалните луксозни полети възможни.

Водородът обаче е взривоопасен, а хелият се произвежда основно в САЩ. Трагедията на "Хинденбург", който се взривява заедно с всички пътници през 1937 година нанася голям удар над идеята за комерсиални полети с дирижабли.

"Хинденбург" избухва малко преди да се приземи в САЩ

Другият удар идва през 1938 година, когато поради политически причини САЩ забранява продажбата на хелий на Германия. Така всички немски "въздушни кораби" се приземяват за винаги. Алуминиевата им конструкция се претопява и използва за произвеждането на изтребители, защото Берлин се подготвя за световна война.

Ново начало?

От около десетилетие идеята за транспорт на стоки с цепелини се възражда. Причината е, че те могат да са много по-екологични, а освен това не изискват специални писти и могат да се приземяват дори на "поляни в джунглата".

Пентагонът финансира Lockheed Martin, а компанията е във финалната фаза на разработката на мащабен дирижабъл. Британците от HAV също са доста напреднали със своята концепция.

Airlander 10 е близо 12 пъти по-екологичен от самолет

Съвременните цепелини ще разчитат на електрически или хибридни двигатели. Сигурно е, че те ще бъдат пълни с много по-безопасния хелий, а по-леките карбонови елементи ще заменят алуминия.

Въпреки това Lockheed Martin на няколко пъти отлага дебюта на своя дирижабъл.

Airlander 10 на британците от HAV се разработва от 2000 година, като в проекта вече са инвестирани над 2 милиарда долара. Прототипът обаче претърпя две катастрофи през 2016 г. и 2017 г., което забави проекта.

Google също финансира проект за направата на ново поколение цепелини, а интерес към технологията има и от Русия.

Макар и с бавни темпове "въздушните кораби" с дължина над 100 метра отново ще полетят в небето. Очаква се в идните години да чуваме все по-често за опити с технологията.