Преди около две седмици НАСА изпрати най-мащабната си мисия към Марс. Тя включва усъвършенствана версия на роувъра "Кюриосити", наречена "Пърсивиърънс". Апаратът разполага с по-добри сензори за търсене на живот и вземане на проби и освен това носи първият хеликоптер, който ще изследва друга планета.

През изминалите седмици новият роувър бе под светлината на прожекторите, но а медиите пренебрегнаха ракетата, заради която той успешно полетя към Червената планета. Става дума за Atlas V.

Вижте как изглежда Atlas V >> >> >>

Историята на ракетата е доста любопитна. Тя започва през 50-те години на миналия век, но не в САЩ, а в СССР. Там редица дизайнери, включително и Валентин Глушко, замислят агрегати, които да позволят на Москва да достигне до Луната. Кремъл да залага на ракетата Н-1, която се оказва неуспешна, но използваните двигатели в нея са доразвити в последствие.

РД-170 е разработен от "Енергомаш" през 70- и 80-те години на миналия век. Мощността му е около 20 милиона конски сили и това го прави най-мощният ракетен двигател на течно гориво, създаван някога. Той е с четири камери и е с 2,1-5,65% по-мощен от американския еднокамерен F-1 при 1,5 пъти по-малки габарити.

Именно F-1 е двигателят на най-мощната ракета, създавана до сега - американската Saturn V, която отведе астронавтите на САЩ до Луната.

РД-170 е много по-икономичен, тъй като е със затворен цикъл за разлика от F-1, който е с по-прост, но по-неефективен отворен цикъл.

Съдбата обаче нанася тежък удар на съветската ракетна промишленост. След няколко успешни мисии с ракетата "Енергия", РД-170 се оказва ненужен, както и екипът, който го е създал. Причината за това е разпадът на Съветския съюз и настъпилата икономическа криза.

След разпада на СССР американците решават да инвестират в руската ракетна промишленост, осигурявайки и договори. Вашингтон се притеснява, че съветските технологии и специалисти могат да подпомогнат военните програми на неговите врагове - Северна Корея и Иран.

В Америка съществуват и притеснения, че е възможно подсилване и на китайската космическа програма, като страната започва да се разглежда още преди около 30 години за възможен основен конкурент на САЩ в световната геополитическа сцена.

Споразумението между Москва и Вашингтон предвиждащо доставката за САЩ на 101 двигателя РД-180 на стойност около 1 млрд. долара, е сключено през 1997 г.

РД-180 е модификация на РД-170.

Двигателят РД-180 се използва в първия етап на ракетата Atlas V. Първият мотор е доставен в САЩ през 1999 година. Общо според производителя НПО "Енергомаш" (в състава на "Роскосмос") в САЩ са изпратени 116 двигателя, а 89 от полетите на Atlas са изпълнени с тях.

Atlas оригинално е замислена от Lockheed Martin, но сега се разработва и произвежда от обединението United Launch Alliance (ULA), което включва Lockheed Martin и Boeing.

Atlas V е двустепенна ракета, като именно първата степен използва руския ракетен двигател RD-180, които работи със смес от течен кислород и течен водород.

Втората степен на ракетата се задвижва от американския двигател Centaur, които също използва смес от течен кислород и течен водород.

Към Atlas V могат да се прикачат до 5 спомагателни ускорителя, използващи твърдо гориво. Максималният товар, който може да бъде доставен на ниска околоземна орбита зависи от конфигурацията и е между 8 250 и 20 520 килограма, на геостационарна орбита могат да се доставят между 4 750 и 8 900 кг.

Цената на едно изстрелване е около 109 милиона долара.

Макар да е една от най-мощните ракети в "арсенала" на НАСА, Atlas V има един недостатък и това е, че тя не може да каца обратно и да се използва повторно. 

И докато SpaceX може да изстреля космическия си кораб Dragon с Falcon-9, то Boeing ще използва именно Atlas V, за да изстреля своя пилотиран апарат с астронавти на борда.